Encontraron al hijo de dos especies humanas prehistóricas en una cueva rusa

El hijo del amor de dos especies humanas prehistóricas que vagaban por la Tierra hace más de 50.000 años ha sido desenterrado en una cueva rusa.

Tenía al menos 13 años cuando murió y tuvo una madre neandertal, y un padre de Denisovan. Dos especies humanas prehistóricas cruzadas por el amor. Muestra que nuestros antiguos ancestros se entrecruzaron mucho más frecuentemente de lo que se pensaba en un mundo al estilo del Señor de los Anillos.

La Dra. Viviane Slon, genetista del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (MPI-EVA) en Leipzig, Alemania, dijo: “Sabíamos por estudios previos que los Neandertales y los Denisovanos deben haber tenido hijos juntos ocasionalmente, pero nunca pensé que tendríamos tanta suerte como para encontrar una descendencia real de los dos grupos.”

Los neandertales y los denisovianos eran dos especies humanas prehistóricas, como así también nuestros parientes humanos extintos más cercanos.

Se sabe que los Denisovan vivían junto a los humanos modernos y a nuestros primitivos primos – y tuvieron sexo con ambos. Pero el resto sigue siendo un misterio.

Su existencia sólo salió a la luz hace una década cuando un hueso fue desenterrado en la Cueva Denisova en las estribaciones de las Montañas Altai en Siberia – donde se hizo el último descubrimiento.

El análisis de los fósiles ha sugerido desde entonces que compartían un origen con los neandertales, pero que eran genéticamente muy diferentes.

Tienen rastros en su ADN de una especie completamente diferente a todo lo que hemos visto en cualquier parte de la Tierra. No sabemos de dónde vinieron, ni quiénes eran.

La antigua niña descrita en la Naturaleza sólo está representada por un pequeño fragmento de hueso de sus brazos o piernas.

Pero el equipo pudo extraer ADN del polvo óseo recolectado de la muestra, y esto fue suficiente para mapear su genoma completo.

El coautor, el profesor Bence Viola, antropólogo de la Universidad de Toronto, dijo: “El fragmento es parte de un hueso largo y podemos estimar que este individuo tenía al menos 13 años.”

El fósil fue encontrado por arqueólogos rusos durante una excavación de la famosa cueva en 2012.

Fue llevado a Leipzig para análisis genéticos después de haber sido identificado como el hueso de un humano primitivo – u homínido – basado en su composición proteica.

Las montañas de Altai son un área de distribución en la que confluyen Rusia, China, Mongolia y Kazajstán.

El coautor, el Dr. Fabrizio Mafessoni, también con base en MPI-EVA, dijo: “Un aspecto interesante de este genoma es que nos permite aprender cosas sobre dos poblaciones – los Neandertales por parte de la madre y los Denisovanos por parte del padre”.

Los investigadores determinaron que la madre estaba genéticamente más cerca de los neandertales que vivían en Europa occidental que de los que vivían antes en Rusia.

Esto demuestra que los neandertales emigraron entre Europa occidental y oriental -y Asia- decenas de miles de años antes de su desaparición.

Los análisis del genoma también revelaron que el padre de Denisovan tenía al menos un antepasado neandertal más atrás en su árbol genealógico.

El Dr. Benjamin Vernot, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, dijo: “Así que desde este único genoma somos capaces de detectar múltiples instancias de interacciones entre Neandertales y Denisovanos.”

Los científicos creen que todavía hay linajes humanos desconocidos por descubrir – y los paleontólogos encontrarán más de nuestro árbol genealógico.

Esta situación en la que había múltiples poblaciones de homínidos en la Tierra al mismo tiempo sería similar al mundo de fantasía de JRR Tolkien al que llamó Tierra Media.

El autor principal, el profesor Svante Paabo, director del departamento de genética evolutiva del MPI-EVA, dijo: “Es sorprendente encontrar a este niño neandertal/denisoviano entre el puñado de individuos antiguos cuyos genomas han sido secuenciados.

Los Neandertales y los Denisovanos no tuvieron muchas oportunidades de conocerse. Pero cuando lo hicieron deben haberse apareado con frecuencia, mucho más de lo que pensábamos”.

Las pruebas de ADN han demostrado que los neandertales vivieron entre los humanos modernos durante miles de años y se cruzaron con ellos antes de extinguirse.

Y no eran la única otra especie humana inteligente en tiempos prehistóricos.

En 2003, los científicos identificaron a Floriensis (check) -conocida como el pueblo hobbit- en Indonesia, cinco años antes de que se descubrieran los Denisovan.

Significa que hace decenas de miles de años había al menos cuatro especies humanas prehistóricas diferentes en el planeta Tierra.