¿La NASA necesita telescopios espaciales más grandes?

La búsqueda de la NASA para encontrar vida fuera de la Tierra podría ser reforzada por telescopios espaciales más grandes y fuertes, según los expertos.

La rama de Exploración de Exoplanetas de la NASA investiga el universo en busca de signos de planetas habitables en sistemas solares distantes. Para ello, la NASA utiliza su flota de telescopios espaciales orbitales, como el pronto retirado Kepler Space Telescope o el pronto a ser lanzado James Webb Space Telescope.

Estas poderosas herramientas observan el universo en longitudes de onda y frecuencias invisibles para el ojo humano.

Hasta la fecha, Kepler ha confirmado más de 2.300 exoplanetas y ha encontrado otros 2.244 candidatos a exoplanetas.

Pero algunos expertos espaciales advierten que los telescopios espaciales simplemente no son lo suficientemente potentes para que la NASA alcance su objetivo.

Un informe publicado por la Academia Nacional de Ciencias el miércoles 5 de septiembre, encontró que la NASA necesita enfocar su investigación en la construcción de telescopios espaciales mucho más grandes.

El informe pedía a la NASA que diera prioridad al desarrollo de un telescopio espacial lo suficientemente potente como para ver los exoplanetas directamente.

Jessie Christiansen, del Instituto de Ciencias Exoplanet de la NASA, dijo que el informe “doble downs en la estrategia de la gran misión”.

El científico, que no participó en el informe, dijo a Space.com: “Estos serán esfuerzos increíbles y expansivos, pero podrían lograr algo que nos entusiasma.”

Pero también dijo que le preocupa que estos grandes y ambiciosos proyectos corran el riesgo de tener que enfrentarse a problemas relacionados con los costes que se planteen más adelante.

Christiansen subrayó que centrarse en “recompensas de alto potencial” conlleva “riesgos potenciales elevados”.

Dijo que le sorprendía que el informe no examinara los pequeños y relativamente baratos satélites de prospección, como el nanosatélite CubeSats.

Sin embargo, el Dr. B. Scott Gaudí, copresidente del comité que respalda el informe, dijo que los costos potenciales están al alcance de la mano.

Él dijo: “Los costos de estos telescopios espaciales y misión de los que estamos hablando, aunque sustanciales, no están fuera del alcance de lo que una sociedad puede hacer.”

La propia NASA admitió: “A menos que tengamos suerte, la búsqueda de señales de vida podría llevar décadas.

Descubrir otro mármol azul-blanco escondido en el campo estelar, como un grano de arena en la playa, probablemente requerirá un telescopio de imágenes aún más grande.

Los diseños ya están en marcha para ese buscador de planetas de próxima generación, que será enviado en los años 2030 o 2040.”

La búsqueda de vida alienígena de la agencia espacial se centra actualmente en el descubrimiento de exoplanetas en los que abundan los componentes básicos de la vida.

Se trata de planetas a una distancia adecuada de sus respectivos soles, con la composición atmosférica adecuada y la presencia de agua líquida.

Pero la NASA también está abierta a la idea de que las condiciones ideales para que la vida evolucione podrían ser completamente diferentes en estos mundos alienígenas.

La astrónoma del MIT Sara Seager sugirió que diferentes composiciones atmosféricas de gases, no vistas aquí en la Tierra, podrían tener la clave para la vida en el espacio.

Ella dijo: “Vamos a tener tan pocos planetas, que tenemos que tener suerte. No quiero perderme nada. No quiero perdérmelo porque no fuimos lo suficientemente inteligentes para pensar en alguna molécula”.