El Reino Unido lanza una misión para limpiar basura espacial

Desde la Estación Espacial Internacional se ha desplegado un método de prueba de satélites UK-BUILT para limpiar basura espacial potencialmente peligrosa que orbita la Tierra, con experimentos programados para comenzar en breve.

La misión RemoveDEBRIS de la Agencia Espacial del Reino Unido es uno de los primeros intentos del mundo de abordar la acumulación de desechos espaciales peligrosos, e intentará limpiar basura espacial que orbita la Tierra.

Estimaciones recientes sugieren que hay 500.000 objetos que viajan a velocidades de 17.500 millas por hora, lo que significa que son capaces de causar daños a los satélites en funcionamiento que desempeñan un papel importante en nuestra vida cotidiana.

El proyecto tratará de capturar basura espacial simulada utilizando una red y un arpón a la vez que se prueban cámaras y sistemas de radar avanzados (Rusia también tiene un proyecto similar).

Una vez completados esos experimentos, desplegará una vela de arrastre para sacarse a sí mismo y a los escombros de la órbita, donde se quemará al entrar en la atmósfera terrestre.

El proyecto está liderado por la Universidad de Surrey, construido por el pequeño fabricante de satélites líder en el mundo, Surrey Satellite Technology Limited (SSTL), y cuenta con tecnología a bordo diseñada por Airbus.

El profesor Guglielmo Aglietti, director del Centro Espacial de Surrey de la Universidad de Surrey e investigador principal de la misión, dijo: “Después de casi cinco años de desarrollo, es emocionante estar finalmente en una posición en la que podamos probar estas tecnologías extremadamente emocionantes en el campo.

Si tienen éxito, las tecnologías encontradas en RemoveDEBRIS podrían ser incluidas en otras misiones en un futuro muy cercano.”

Sir Martin Sweeting, director ejecutivo de SSTL, dijo: “La experiencia de SSTL en el diseño y construcción de pequeñas misiones satelitales de bajo costo ha sido fundamental para el éxito de RemoveDEBRIS, un demostrador de tecnología de referencia para las misiones de Remoción Activa de Escombros que iniciará una nueva era a la hora de limpiar basura espacial en la órbita de la Tierra”.

RemoveDEBRIS fue lanzado en la nave espacial SpaceX Dragon desde Florida en abril.

El proyecto está cofinanciado por la Comisión Europea, que probablemente se sorprenderá de la firme postura de la UE sobre el acceso británico a Galileo después de Brexit.

Al igual que en el caso de RemoveDEBRIS, los científicos británicos han participado estrechamente en el desarrollo de Galileo, y la Primera Ministra Theresa May ha hablado esta semana de su enfado por el hecho de que el Reino Unido esté aparentemente excluido.

La cuestión de los peligrosos desechos espaciales fue destacada durante la película Gravity, ganadora del Oscar en 2012, protagonizada por Sandra Bullock y George Clooney.

En ella, su nave espacial es dañada por los escombros, y el personaje de Sandra Bullock tiene que encontrar una manera de regresar a la Tierra.